Por Daniel Benedetti


A Motown Records é uma gravadora norte-americana de propriedade do Universal Music Group. Foi fundada por Berry Gordy Jr., como Tamla Records, em 12 de janeiro de 1959, e incorporada como Motown Record Corporation em 14 de abril de 1960.

A Motown desempenhou um papel importante na integração racial da música popular, atuando como uma gravadora de propriedade afro-americana que obteve sucesso neste crossover. Nos anos 60, a Motown e suas gravadoras subsidiárias (incluindo a Tamla Motown, a marca usada fora dos EUA) foram os defensores mais bem-sucedidos do chamado Motown Sound, um estilo de música soul com grande apelo popular.

A Motown foi a gravadora de soul mais bem-sucedida, com um patrimônio líquido de 61 milhões de dólares. Durante os anos 1960, a Motown alcançou 79 singles entre os dez melhores da Billboard Hot 100, entre 1960 e 1969.

O começo

O interesse de Berry Gordy no ramo de discos começou quando ele abriu uma loja de discos chamada 3D Record Mart, uma loja onde ele esperava "educar os clientes sobre a beleza do jazz", em Detroit, Michigan.

Berry Gordy

Embora a loja não tenha durado muito, o interesse de Gordon no negócio da música não desapareceu. Ele frequentava as casas noturnas do centro de Detroit e, no Flame Show Bar, conheceu o gerente do bar Al Green (não o famoso cantor), dono de uma editora de música chamada Pearl Music e que representava o músico de Detroit Jackie Wilson.

Gordy logo se tornou parte de um grupo de compositores - com sua irmã Gwen Gordy e Billy Davis - que escreveram músicas para Wilson. "Reet Petite" foi seu primeiro grande sucesso, que surgiu em novembro de 1957. Nos dezoito meses seguintes, Gordy ajudou a compor mais seis músicas de Wilson, incluindo "Lonely Teardrops", um sucesso popular de 1958.

Entre 1957 e 1958, Gordy escreveu ou produziu mais de cem canções para vários artistas, com seus irmãos Anna, Gwen e Robert e outros colaboradores, em combinações variadas.

Smokey Robinson conheceu Gordy em 1957; ele era pouco mais do que um garoto local de dezessete anos que liderava um grupo de harmonia vocal chamado Matadors. Na época, Gordy estava interessado no estilo doo-wop que Robinson cantava.

Smokey Robinson

Em 1958, Gordy lançou "Got a Job" (uma música de resposta para "Get a Job", do Silhouettes) para Robinson, arrendando a gravação de uma empresa maior fora de Detroit chamada End Records, com sede em Nova York. A prática era comum na época para um pequeno produtor.

"Got a Job" foi o primeiro single do grupo de Robinson, agora chamado de Miracles. Gordy gravou vários outros registros criando acordos semelhantes, mais significativamente com a United Artists.

Em 1958, Gordy compôs e produziu "Come to Me" para Marv Johnson. Vendo que a música tinha um grande potencial de crossover, Gordy a arrendou para a United Artists, a fim de uma distribuição nacional, mas também a lançou localmente em sua própria marca inicial.

Precisando de 800 dólares para cobrir o final do negócio, Gordy solicitou à família que pedisse emprestado dinheiro de uma conta poupança cooperativa da família. Após algum debate, sua família concordou e, em janeiro de 1959, "Come to Me" foi lançada regionalmente pelo novo selo de Gordon, Tamla.

Hitsville, em Detroit

Gordy originalmente queria nomear o selo Tammy Records, após o hit popularizado por Debbie Reynolds, do filme de 1957, Tammy and the Bachelor, no qual Reynolds também estrelou. Quando ele descobriu que o nome já estava em uso, Berry optou por Tamla.

Em abril de 1959, Gordy e sua irmã Gwen fundaram a Anna Records, que lançou cerca de duas dúzias de singles entre 1959 e 1960. O mais popular foi o de Barrett Strong, "Money (That's What I Want)", composto por Gordy e uma secretária chamada Janie Bradford, e produzido por Gordy.

Muitas das músicas distribuídas localmente pela Anna e pela Tamla Records foram distribuídas nacionalmente pela Chess Records (às vezes com os nomes de Anna e de Tamla). O relacionamento de Gordon com a Chess promoveu relações mais próximas com Harvey Fuqua, sobrinho de Charlie Fuqua, do Ink Spots. Harvey Fuqua mais tarde se casou com Gwen Gordy em 1961.

Gordy procurou a autossuficiência criativa e estabeleceu a editora Jobete, incorporada ao estado de Michigan, em junho de 1959. Ele solicitou direitos autorais em mais de setenta músicas antes do final de 1959, incluindo material usado para os discos de Miracles e de Frances Burnett que eram arrendados à Chess e à Coral Records.

Diana Ross, uma das estrelas da Motown

O jornal Michigan Chronicle, de Detroit, chamou Gordy de "produtor independente de discos", pois suas contribuições para a cidade estavam começando a atrair atenção. Naquela época, ele era o presidente da Jobete, Tamla e Rayber, uma empresa de composição musical.

Gordy trabalhou em vários estúdios de Detroit durante esse período para produzir gravações e demos, mas com mais destaque no United Sound Systems, que era considerado o melhor estúdio da cidade. No entanto, produzir na United Sound Systems era financeiramente custoso e não era apropriado para todos os trabalhos, então Gordy decidiu que seria mais econômico manter suas próprias instalações.

Em meados de 1959, ele comprou um estúdio de fotografia na 2648 West Grand Boulevard e converteu o piso principal em estúdio de gravação e espaço de escritório. Agora, em vez de comprar suas músicas para outros artistas ou arrendar suas gravações para empresas externas, Gordy começou a usar as impressões da Tamla e Motown para lançar músicas que ele escrevia e produzia. Ele incorporou a Motown Records em abril de 1960.

Smokey Robinson tornou-se vice-presidente da empresa (e mais tarde batizou sua filha "Tamla" e seu filho "Berry"). Vários membros da família de Gordon, incluindo seu pai Berry Sr., os irmãos Robert e George e a irmã Esther, tiveram papéis importantes na empresa.

Berry em Hitsville

Em meados da década, Gwen e Anna Gordy haviam se juntado à gravadora também em cargos administrativos. A parceira de Gordon na época (e esposa de 1960 a 64), Raynoma Liles, também desempenhou um papel fundamental nos primeiros dias da Motown, liderando o primeiro grupo de estúdio da empresa, o The Rayber Voices, e supervisionando Jobete.

Investimento em Detroit

Os primeiros artistas da Tamla/Motown incluíam Mable John, Eddie Holland e Mary Wells. "Shop Around", o primeiro hit de R&B dos Milracles, alcançou o segundo lugar na Billboard Hot 100 em 1960. Foi a primeira gravação da Tamla a bater 1 milhão de cópias vendidas.

Em 14 de abril de 1960, a Motown e a Tamla Records se fundiram em uma nova empresa chamada Motown Record Corporation. Um ano depois, os Marvelettes marcaram o primeiro hit pop da Tamla nos EUA, "Please Mr. Postman".

Em meados da década de 1960, a companhia, com a ajuda de compositores e produtores como Robinson, William "Mickey" Stevenson (chefe de A&R), Brian Holland, Lamont Dozier e Norman Whitfield, tornou-se uma força importante na indústria da música.

De 1961 a 1971, a Motown teve 110 hits no Top 10. Os principais artistas da gravadora Motown durante esse período incluíam o Supremes (inicialmente incluindo Diana Ross), o Four Tops e o Jackson 5, enquanto Stevie Wonder, Marvin Gaye, the Marvelettes e the Miracles tiveram hits no selo Tamla.

The Supremes

A empresa operava vários selos, além das impressões da Tamla e da Motown. Um terceiro selo, que Gordy nomeou em homenagem a si mesmo (embora tenha sido originalmente chamado de "Miracle"), apresentou Temptations, the Contours, Edwin Starr, Martha and the Vandellas. Um quarto, V.I.P., lançou gravações dos Velvelettes, Spinners, Monitors e Chris Clark.

Um quinto selo, chamado Soul, apresentou Jr. Walker & the All Stars, Jimmy Ruffin, Shorty Long, Originals e Gladys Knight & the Pips (que haviam encontrado sucesso antes de ingressar na Motown, como "The Pips" na Vee-Jay).

Muitas outras gravadoras pertencentes à Motown lançaram gravações em outros gêneros, incluindo a Workshop Jazz (jazz), Earl Washington Reflections, e Earl Washington All Stars, Mel-o-dy (de country, embora originalmente fosse um selo de R&B) e o Rare Earth, que apresentou a própria banda Rare Earth. Sob o lema "O som da América jovem", os atos da Motown estavam desfrutando de grande popularidade entre o público afro e branco.

The Temptations

Em 1967, Berry Gordy comprou o que hoje é conhecido como a Mansão da Motown, no bairro histórico de Boston-Edison, em Detroit, como sua casa, deixando sua casa anterior para sua irmã Anna e seu então marido Marvin Gaye (onde estavam as fotos da capa de seu álbum What's Going On).

Em 1968, Gordy comprou o edifício Donovan na esquina da Woodward Avenue e Interstate 75, e mudou os escritórios da Motown em Detroit para lá (o edifício Donovan foi demolido em janeiro de 2006 para fornecer vagas de estacionamento para o Super Bowl XL). No mesmo ano, Gordy comprou a Golden World Records, e seu estúdio de gravação se tornou de "Studio B" para o "Studio A" de Hitsville.

No Reino Unido, os discos da Motown foram lançados em várias gravadoras: no começo pela London (apenas "Shop Around" / "Who's Lovin 'You" e "Ain't It Baby", dos Miracles), depois Fontana ("Please Mr. Postman", do Marvelettes foi um dos quatro) e, em seguida, o Oriole American ("Fingertips" de Little Stevie Wonder foi um dos muitos).

O edifício Donovan, em Detroit

Em 1963, a Motown assinou com o selo Statesi da EMI ("Where Did Our Love Go", do Supremes, e "My Guy", de Mary Wells, foram os primeiros sucessos britânicos no Top 20 da Motown). Eventualmente, a EMI criou o selo Tamla Motown ("Stop! In Name of Love", do Supremes, foi o primeiro lançamento de Tamla Motown, em março de 1965).

Sede em Los Angeles

Depois que o trio de compositores Holland – Dozier – Holland deixou a gravadora, em 1967, devido a disputas de pagamento de royalties, Norman Whitfield se tornou o principal produtor da empresa, lançando hits de The Temptations, Marvin Gaye, Gladys Knight & the Pips e Rare Earth.

Enquanto isso, Berry Gordy estabeleceu a Motown Productions, uma subsidiária de televisão que produzia especiais de TV para os artistas da Motown, incluindo o TCB, com Diana Ross & the Supremes e The Temptations, Diana! com Diana Ross e Goin' Back to Indiana com Jackson 5.

Motown em Los Angeles

A empresa afrouxou suas regras de produção, permitindo a alguns de seus artistas de longa data a oportunidade de escrever e produzir mais de seu próprio material. Isso resultou nas gravações de álbuns bem-sucedidos e aclamados pela crítica, como What's Going On (1971) e Let's Get It On (1973), de Marvin Gaye, e Music of My Mind (1972), Talking Book (1972) e Innervisions (1973), de Stevie Wonder.

A Motown havia estabelecido filiais nas cidades de Nova York e Los Angeles, em meados da década de 1960 e, em 1969, começou a mudar gradualmente mais de suas operações para Los Angeles. A empresa finalmente mudou todas as suas operações para Los Angeles em junho de 1972, com vários artistas, entre eles Martha Reeves, Four Tops, Gladys Knight & Pips e muitos membros da banda de estúdio Funk Brothers, que ficaram em Detroit ou deixando a empresa por outros motivos.

Ao se mudar, a Motown teve como objetivo principal ramificar-se na indústria cinematográfica, e a Motown Productions começou no cinema produzindo dois veículos de sucesso para Diana Ross: o filme biográfico de Billie Holiday, Lady Sings the Blues (1972), e Mahogany (1975). Outros filmes da Motown incluem Scott Joplin (1977), Thank God It's Friday (1978), The Wiz (1978) e The Last Dragon (1985). Ewart Abner, que estava associado à Motown desde os anos 1960, tornou-se o presidente em 1973.

Stevie Wonder

Na década de 1970, a "hit factory" da Motown havia se tornado alvo de uma reação de alguns fãs de rock. O produtor musical Pete Waterman lembra desse período: "Eu fui DJ por anos e trabalhei na Motown - a imprensa da época, jornais como o NME, costumavam chamá-la de Toytown. Quando eu tocava no circuito Poly, os alunos queria que eu tocasse Spooky Tooth e Velvet Underground. As coisas não mudam. Hoje em dia, é claro, a Motown é moderna".

Apesar de ter perdido Holland-Dozier-Holland, Norman Whitfield e alguns de seus outros hitmakers em 1975, a Motown ainda possuía vários artistas de sucesso nas décadas de 1970 e 1980, incluindo Lionel Richie e os Commodores, Rick James, Teena Marie, Dazz Band, Jose Feliciano e DeBarge.

Em meados da década de 1980, a Motown começou a perder dinheiro e Berry Gordy vendeu sua propriedade na Motown para a MCA Records (que iniciou um acordo de distribuição nos EUA com a gravadora em 1983) e para a Boston Ventures em junho de 1988 por US $ 61 milhões.

Em 1989, Gordy vendeu as operações de TV/cinema da Motown Productions para a executiva da Motown, Suzanne de Passe, que renomeou a empresa para Passe Entertainment e continuou a administrá-la até 2018.

Marvin Gaye

Durante os anos 90, a Motown foi o lar de artistas de sucesso como Boyz II Men e Johnny Gill, embora a própria empresa permanecesse em um estado de turbulência.

A MCA nomeou uma série de executivos para administrar a empresa, começando com o sucessor imediato de Berry Gordon, Jheryl Busby. Busby brigou com a MCA, alegando que a empresa não prestou atenção ou promoção adequada ao produto da Motown.

Em 1991, a Motown processou a MCA para encerrar seu acordo de distribuição com a empresa e começou a lançar seu produto através da PolyGram. A PolyGram comprou a Motown da Boston Ventures três anos depois.

The Jackson 5

Em 1994, Busby foi substituído por Andre Harrell, o empresário por trás da Uptown Records. Harrell atuou como CEO da Motown por pouco menos de dois anos, deixando a empresa depois de receber má reputação por, supostamente, ter sido ineficiente. Danny Goldberg, que dirigia o grupo Mercury Records, da PolyGram, assumiu o controle da Motown, e George Jackson atuou como presidente.

Anos de ostracismo

Em 1998, a Motown havia adicionado estrelas como 702, Brian McKnight e Erykah Badu à sua lista. Em dezembro de 1998, a PolyGram foi adquirida pela Seagram e a Motown foi absorvida pelo Universal Music Group.

A Seagram havia comprado a antiga MCA da Motown em 1995, e a Motown estava de fato reunida com muitos de seus irmãos corporativos da MCA (a Seagram esperava construir um império de mídia em torno da Universal e começou comprando a PolyGram).

A Universal considerou brevemente fechar o selo, mas decidiu reestruturá-lo. Kedar Massenburg, produtor de Erykah Badu, tornou-se o chefe da gravadora e supervisionou gravações de sucesso de Badu, McKnight, Michael McDonald e do novo artista da Motown, India.Arie.

Diana Ross, Smokey Robinson, Stevie Wonder e The Temptations permaneceram com o selo desde seus primeiros dias, embora todos, exceto Wonder, gravaram para outros selos por vários anos.

Ross deixou a Motown (indo para a RCA Records) de 1981 a 1988, mas retornou em 1989 e permaneceu até 2002, enquanto Robinson deixou a Motown em 1991 (embora ele tenha voltado a lançar mais um álbum para a gravadora em 1999). O The Temptations partiu para a Atlantic Records em 1977, mas retornou em 1980 e acabou saindo novamente em 2004. A partir de 2018, Wonder é o único artista do período inicial da Motown ainda no selo.

Norman Whitfield

Em 2005, Massenburg foi substituído por Sylvia Rhone, ex-CEO da Elektra Records. A Motown foi fundida com a Universal Records para criar a Universal Motown Records e colocada sob a recém-criada divisão umbrella do Universal Motown Republic Group.

Entre os artistas notáveis da Universal Motown estão Drake Bell, Ryan Leslie, Melanie Fiona, Kelly Rowland, Forever the Sickest Kids, The Veer Union e Four Year Strong. A Motown comemorou seu 50º aniversário em 12 de janeiro de 2009.

No verão de 2011, a Universal Motown retornou à marca Motown, depois de ter sido separada do Universal Motown Republic Group, contratou Ethiopia Habtemariam como vice-presidente sênior e operou sob o The Island Def Jam Music Group.

Artistas da Universal Motown foram transferidos para o recém-revitalizado selo da Motown. Em 25 de janeiro de 2012, foi anunciado que Ne-Yo se juntaria à gravadora da Motown como artista e também como novo vice-presidente sênior de A&R.

Em 1º de abril de 2014, foi anunciado que o Island Def Jam não funcionará mais após a renúncia do CEO, Barry Weiss. Em um comunicado de imprensa enviado pelo Universal Music Group, a gravadora agora está reorganizando a Def Jam Recordings, Island Records e Motown Records, todos como entidades separadas.

Lionel Richie

A Motown começaria a servir como subsidiária da Capitol Records. No final de 2018, a Motown começou a comemorar seu 60º aniversário reeditando vários álbuns de seu catálogo.

O famoso ‘Motown Sound’

A Motown se especializou em um tipo de soul music a que se referia com a marca registrada "The Motown Sound".

Um som voltado para o apelo pop, o Motown Sound normalmente usava pandeiros para acentuar as linhas de contrabaixo, proeminentes e muitas vezes melódicas da guitarra elétrica, estruturas melódicas e de acordes distintas, e um estilo de canto chamado de ‘chamada e resposta’, originário da música gospel.

Em 1971, Jon Landau escreveu na Rolling Stone que o som consistia em músicas com estruturas simples, mas melodias sofisticadas, com um padrão de bateria de quatro batidas, uso regular de buzinas e cordas e “um estilo triplo de mixagem que dependia muito da limitação eletrônica e equalização (aumentando as frequências de faixa alta) para dar ao produto geral um som distinto, particularmente eficaz para transmissão em rádio AM”.

Também foram utilizadas técnicas de produção pop, como o uso de seções de cordas e orquestrações, seções de trompas e vocais de fundo cuidadosamente arranjados. Arranjos complexos e elaborados riffs vocais melismáticos eram evitados. Os produtores da Motown acreditavam firmemente no "princípio KISS" (keep it simple, stupid).

O processo de produção da Motown foi descrito como de fábrica. Os estúdios de Hitsville permaneciam abertos e ativos 22 horas por dia, e os artistas frequentemente saíam em turnê por semanas, voltavam a Detroit para gravar o maior número possível de músicas e depois saíam em turnê novamente.

Parte da famosa The Funk Brothers

Berry Gordy realizava reuniões de controle de qualidade toda sexta-feira de manhã e usava o poder de veto para garantir que apenas os melhores materiais e performances fossem divulgados. O teste era que cada novo lançamento precisava se encaixar em uma sequência dos cinco singles pop mais vendidos da semana.

Várias faixas que mais tarde se tornaram sucesso de críticas e comerciais foram inicialmente rejeitadas por Gordy; os dois mais notáveis são as músicas de Marvin Gaye "I Heard It Through the Grapevine" e "What's Going On". Em vários casos, os produtores refizeram as faixas na esperança de finalmente serem aprovadas em uma reunião na manhã de sexta-feira, como o produtor Norman Whitfield fez com "I Heard It Through the Grapevine" e "Ain't Too Proud to Beg" , do The Temptations.

Muitas das músicas mais conhecidas da Motown, incluindo todos os primeiros hits do Supremes, foram compostas pelo trio de compositores Holland-Dozier-Holland (Lamont Dozier e os irmãos Brian e Eddie Holland). Outros produtores e compositores importantes da Motown incluem Norman Whitfield, William "Mickey" Stevenson, Smokey Robinson, Barrett Strong, Nickolas Ashford e Valerie Simpson, Frank Wilson, Pamela Sawyer e Gloria Jones, James Dean e William Weatherspoon, Johnny Bristol, Harvey Fuqua e Gil Askey, Stevie Wonder e o próprio Gordy.

Além do processo de composição dos escritores e produtores, um dos principais fatores do apelo generalizado da música da Motown foi a prática de Gordon de usar um grupo altamente selecionado de músicos de estúdio, conhecidos coletivamente como Funk Brothers, para gravarem as faixas instrumentais ou como "banda" da maioria das gravações da Motown.

O museu da Motown, em Detroit

Entre os músicos de estúdio responsáveis pelo "Motown Sound" estavam os tecladistas Earl Van Dyke, Johnny Griffith e Joe Hunter; os guitarristas Joe Messina, Robert White e Eddie Willis; os percussionistas Eddie "Bongo" Brown e Jack Ashford; os bateristas Benny Benjamin, Uriel Jones e Richard "Pistol" Allen; e os baixistas James Jamerson e Bob Babbitt. A carreira e o trabalho da banda são narrados no documentário de 2002 Standing in the Shadows of Motown, que divulgou o fato de que esses músicos “tocaram em mais discos número um do que os Beatles, Elvis, The Rolling Stones e The Beach Boys juntos”.

* Fotos da Pesquisa de imagens do Google.

Fontes: Motown Museum, Update or Die, Time Magazine (web), Wikipedia.

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